La murtilla (Ugni molinae)

Conoce las características principales de la murtilla (Ugni molinae) en cuanto a su distribución, ecología, usos por el hombre y otras características de importancia biológica.


¿Cuál es su distribución?

La murtilla (Ugni molinae) es un arbusto nativo de Chile, distribuido entre la zona centro sur del país y que presenta cierta representación en la zona andina argentina. Se encuentra ampliamente distribuida en todo el país (desde la región de Coquimbo al sur) dados sus bajos requerimientos de suelo, aunque prolifera con mayor vigor y es más abundante en suelos poco húmedos.

Generalidades

La murtilla es un arbusto perteneciente a la división Magnoliophyta, familia Myrtaceae. Sus hojas son perennes, es decir no se caen durante la estación fría; la forma de las hojas es lanceolada (alargada y puntiaguda), con tonalidades verdeoscuras y pequeñas en tamaño. En hábitats naturales su envergadura y desarrollo puede llegar fácilmente hasta los 2 metros, aunque en cultivos controlados puede sobrepasar los 4 metros, de modo que si bien tienen un crecimiento arbustivo pueden formar una copa densa y maciza. Sus flores son hermafroditas (es decir, presentan ambos sexos en una sola estructura floral), con tonalidades blancas, rosadas a púrpuras. El fruto de la murtilla aparece hacia el verano y es de tipo baya, pequeño y globoso, de unos 5 a 15 mm; resalta entre las hojas dado su color rojo fuerte.

Ecología de la planta

Sus flores son muy melíferas, es decir, producen mucho néctar el cual las abejas, sus principales polinizadores, transforman en miel, la cual es característica de estas flores. Requiere de suelos no muy húmedos para un crecimiento óptimo y de alta exposición a la luz solar, y es una especie altamente tolerante a las condiciones de sequía y estrés hídrico. Es tolerante además a las heladas comunes de la estación fría, pero no resiste heladas fuera de temporada, por lo que presenta una fuerte estacionalidad. Es particularmente abundante en las laderas de montañas, por lo que se le encuentra en abundancia en la Cordillera de la Costa y la Precordillera de los Andes; esto es posible ya que es una especie muy resistente al viento.

Importancia para el humano

La murtilla se cultiva de manera controlada para aprovechar de ella sus frutos, los cuales son muy requeridos en repostería para la fabricación de postres y dulces, dado el alto contenido en azúcar de éstos. También es posible fabricar desde ellos mermeladas y chocolates, y es posible fermentar los mismos para fabricar licores (llamado enmurtado). A la llegada de los españoles al territorio chileno, fue descrita como una planta utilizada por la cultura mapuche con fines medicinales y culinarios. Ha sido introducida levemente en Nueva Zelanda y Tasmania, y el intento por hacerlo en Europa (España) fue mas bien infructuoso.

Tabla resumen

Nombre común Murtilla
 Nombre científico Ugni molinae
 Distribución Arbusto endémico de Chile, se encuentra ampliamente distribuido desde la zona centro al sur del país, y es especialmente abundante en la Cordillera de la Costa y la Precordillera de los Andes.
 Ecología (generalidades) Es un arbusto que puede alcanzar hasta 4 metros de tamaño, su crecimiento es achaparrado y si bien no requiere de condiciones ambientales muy estrictas para crecer, prolifera mejor en suelos secos y en laderas montañosas. Tolera condiciones de frío fuertes durante la estación fría.
 Importancia humana No es una especie requerida por su madera, pero si muy cultivada para la obtención de sus frutos, a partir de los cuales es posible fabricar bebidas fermentadas del tipo chicha (enmurtado), dulces, mermeladas, chocolates. Los mapuches la utilizaban con fines medicinales.