La Vía Láctea

Definición de galaxia y la Vía Láctea: forma y composición, partes principales que la componen y origen de su nombre.


Definición de galaxia

Una galaxia es una gigantesca agrupación de estrellas gases, partículas y polvo interestelar, las cuales se mueven juntas a través del cosmos, se diferencian de las nebulosas debido a que estas últimas son solo nubes de gas y polvo cósmico, es posible identificarlas incluso a simple vista en el cielo nocturno, pueden tener forma de espiral, elíptica e irregulares (sin forma definida).

La Vía Láctea: forma y composición

El Sistema Solar está ubicado en una galaxia conocida como “Vía Láctea” (milky way), en la cual vivimos. Ésta posee forma elíptica y contiene en su interior unas cien mil millones de estrellas (entre ellas el sol,  el cual se encuentra a unos 26.000 años luz del núcleo de la galaxia y se demora 225 millones de años en girar en torno a él), las estrellas en esta galaxia se disponen en un núcleo central que posee tres brazos principales y dos brazos secundarios, girando alrededor del núcleo.

Las dimensiones de la vía láctea son entre 15.000 y 20.000 años luz de ancho, 100.000 años luz corresponden al diámetro del disco de la galaxia, es posible incluso observarla a simple vista desde la tierra durante todo el año, aunque en las noches de verano es cuando es más visible, en la primavera se suele esconder y es difícil verla, y en invierno se ve muy discretamente, se puede identificar como una banda de luz tenue que atraviesa el firmamento nocturno.

Nota: un año luz equivale a un año si se viajara a la velocidad de la luz, se suele usar en astronomía debido a que permite expresar inmensas distancias.

A continuación se presenta una imagen en donde aparece la Vía Láctea, se señala nuestro sistema solar y algunos de sus principales brazos:

La Vía Láctea

Muchos años transcurrieron para poder definir la forma de la galaxia y llegar al modelo que existe hoy en día de un disco de estrellas y gas aplanado que posee brazos espirales tal cual se observa en la imagen.

Partes principales de la Vía Láctea

En la Vía Láctea, podemos identificar cuatro partes principales que la conforman:

  • Núcleo: Es una concentrada cantidad de estrellas, gas y polvo interestelar. Se ubica en el centro del disco de la galaxia  y las estrellas en sus brazos espirales giran en torno a él.
  • Halo: Corresponde a una distribución esférica de estrellas que cubre la galaxia.
  • Disco: Se trata de una gran cantidad de estrellas y gas, que poseen forma de disco, y que rodean al núcleo de la galaxia
  • Bulbo: Corresponde a una zona que posee forma esferoidal y se ubica en el centro de la galaxia.

A continuación en la siguiente imagen se pueden apreciar y además, aparecen indicadas las distintas zonas de la galaxia como son el halo ,el bulbo central , el núcleo y también aparece señalado el sol, la estrella central de nuestro sistema solar:

La Vía Lactea

Origen de su nombre

El nombre Vía láctea (camino de leche) proviene de la mitología griega, pues los primeros en nombrarla fueron astrónomos griegos llamados Anaxágoras y Eratóstenes, ellos la denominaban Gala que significa Leche, pues se decía que Heracles hijo de la Diosa Hera mientras era amamantado por su madre arrojo a los cielos un chorro de leche. Aunque más adelante un astrónomo griego conocido como Demócrito propuso se trataba de muchas estrellas juntas, que al estar distante y tan juntas permitían vislumbrar esa luz difusa que se apreciaba al observar la Vía láctea. Más tarde un astrónomo Italiano de gran renombre conocido como Galileo Galilei,  fue el primero en observarla a través de telescopios (que el mismo construía) pudo corroborar que ciertamente se trataba de un conglomerado de estrellas pequeñas y distantes. Además, de los griegos hubo muchos pueblos que intentaron dar una explicación a la Vía láctea a través de la mitología como Chinos, egipcios, bosquimanos.