La Economía de Rapanui

La principal actividad económica de la isla era la agricultura, aunque como hemos señalado, debido a la inexistencia de cursos de agua y a la composición volcánica de su suelo, las tierras cultivables eran bastante escasas y eran producto de frecuentes conflictos entre los linajes.


Los principales cultivos de la isla fueron los que los primeros colonos introdujeron y que lograron adaptarse favorablemente al ecosistema pascuense: el más importante de ellos era el camote, siendo el elemento más relevante de la dieta del pueblo rapanui. Además del camote, en Rapanui se pueden encontrar numerosas variedades de ñame, caña de azúcar y plátanos; estas dos últimas especies eran consumidas en ceremonias religiosas. Los pascuenses también desarrollaron el cultivo de la calabaza, las que utilizaban como recipientes y contenedores; otro producto importante fue el mahute, del que extraían sus fibras y fabricaban sus prendas de vestir más típicas.

Debido a las difíciles condiciones que presentaba el suelo pascuense, los rapanui debieron practicar una agricultura de tala y roza; este sistema implicaba que antes de ser sembrado un terreno, debía ser incendiado para eliminar la vegetación presente en él y luego de un periodo de reposo o barbecho, se procedía a sembrarlo. El sistema de tala y roza, de esta forma, ayudaba a solucionar dos obstáculos que el suelo ponía a la agricultura: la presencia de pastizales y la inexistencia de abonos naturales: se estima que los únicos elementos utilizados como fertilizantes eran la cenizas derivadas de la tala y roza, y los excrementos de las aves migratorias. La principal herramienta utilizada en las actividades agrícolas era un simple palo para cavar la tierra llamado oka, lo que pone en evidencia la escasa disponibilidad de recursos forestales para construir instrumentos de trabajo agrícola. La planificación de las labores agrícolas se realizaba bajo la influencia de los fenómenos astronómicos que eran estudiados por los sacerdotes, quienes eran los encargados de delimitar las fechas de siembra y cosecha.

Un detalle que resulta importante mencionar, es que en momentos en que las pocas tierras cultivables estaban siendo sobreexplotadas, los rapanui desarrollaron cultivos de terraza y construyeron acueductos en las laderas de los cráteres volcánicos, de esta manera lograron aprovechar los microclimas que allí se producen.

Una actividad económica secundaria de los pascuenses era la pesca, a pesar de que la tradición rapanui señala que eran grandes navegantes; no obstante, las investigaciones arqueológicas no han logrado recabar evidencias certeras del desarrollo de esta actividad. Sin embargo, se han detectado restos faunísticos que podrían indicar el consumo de especies marinas como el atún o las tortugas; por la poca presencia de estos productos, los arqueólogos suponen que estaban destinados exclusivamente para los nobles y que su extracción obedecía a ritos religiosos.