Orígenes Históricos del Pueblo Rapanui

La Isla de Pascua ha representado un gran desafío para la investigación histórica, puesto que aún no se cuenta con evidencias arqueológicas que permitan dilucidar definitivamente el origen de la cultura rapanui. No obstante, se sabe con certeza que la isla fue poblada en algún momento hasta el año 400 d. de C., fecha en la que se han datado los indicios de asentamientos humanos más antiguos presentes en la isla.


En forma coincidente, la tradición oral del pueblo rapanui señala que sus orígenes se encuentran en la legendaria isla de Marae Renga, y que desde ese lugar habría llegado el primer rey de la isla, el mítico Hotu Matu´a. La leyenda cuenta que luego de caer derrotado frente a su hermano en una guerra tribal, el ariki (rey) Hotu Matu´a debió abandonar Marae Renga y buscar un nuevo hogar en las aguas del Océano Pacífico; por ello, envió con esta misión a seis exploradores que debían hallar un territorio que había sido avistado en sueños por el joven Haumaka. De esta forma, los seis enviados de Hotu Matu´a llegaron a la Isla de Pascua, y la denominaron Te Pito Te Henua; posteriormente, los adelantados del ariki recorrieron y exploraron la isla plantando ñames, y eligieron a la playa de Anakena como lugar de desembarco para el rey. Unos meses más tarde, y guiadas por las estrellas, arribaron a la isla dos enormes canoas de totora que traían en ellas al rey Hotu Matu´a y la reina Ava Reipua, su hermana. Venían junto a ellos, además, un centenar de hombres, mujeres y niños; estos primeros colonos traían consigo herramientas, instrumentos, enseres domésticos, reliquias religiosas, plantas y animales, o sea todo lo necesario para asegurar el sustento de la población. Acompañando a la familia real, venía un grupo de sacerdotes (llamados ivi atua), otro grupo de guerreros (matatoas), y un grupo de sabios (maoris), los que estaban encargados de conservar la tradición colectiva por medio de un sistema de escritura de carácter sagrado. La leyenda continúa señalando que una vez asentado en la isla, el rey Hotu Matu´a procedió a dividir entre sus hijos el territorio, originando los ancestrales clanes que conforman la estratificada sociedad rapanui. Finalmente, en sus últimos días de vida, el ariki se refugió en el cráter Rano Kau y designó nombró heredero y sucesor a su hijo Atariki.

Los estudios arqueológicos coinciden con la leyenda rapanui y han logrado establecer como hipótesis que la legendaria isla de Marae Renga podría pertenecer al archipiélago de las Islas Marquesas, ubicadas en la Polinesia Oriental. Entre las pruebas que se usan para sostener esta teoría están los cultivos de ñame, una especie que es originaria, precisamente, de las Marquesas; por otro lado, en investigaciones en el campo biológico han comprobado que la actual población rapanui es genéticamente afín a la población del nombrado archipiélago. Otra evidencia que se señala frecuentemente para demostrar la procedencia de los primeros habitantes de la Isla de Pascua, es la gran similitud que comparte la lengua rapanui con otras de origen polinésico.

Diversas investigaciones arqueológicas han encontrado restos de asentamientos humanos en las cercanías del volcán Poike, los que datan del año 400 d. de C., siendo estos los más antiguos presentes en la isla; esta fecha coincide con el apogeo de las llamadas Sociedades Polinésicas Tempranas, datado en el siglo III. Cabe destacar que entre los restos hallados en Poike, se encuentran herramientas de piedra (toki) y anzuelos de piedra pulida y de huesos humanos, muy parecidos a los presentes en las Islas Marquesas. Por otro lado, aún se continúa la búsqueda del primer asentamiento señalado por la leyenda al que habría llegado Hotu Matu´a, el cual debería ubicarse próximo a la playa de Anakena.

Una de las principales características del desarrollo histórico de la cultura rapanui, es su evolución ajena a influencias externas, situación que posibilitó un crecimiento continúo e independiente. En sus más de 1.400 años de existencia, los habitantes de la Isla de Pascua no tuvieron contacto con otras culturas, aunque existen teorías que sostienen que durante el apogeo de la fase Ahu Moai (año 1.200) se establecieron contactos transpacíficos en sentido este-oeste, que relacionaron al pueblo rapanui con la cultura andina de Tiwanaku, generándose una segunda migración hacia la isla. Esta teoría es utilizada para explicar las transformaciones culturales que ocurrieron durante la época señalada; sin embargo, la mayor parte de la comunidad científica acepta la existencia de una sola migración poblacional sin retorno.

Etapas de la Prehistoria de Rapanui

Fase de Asentamiento
400 a 800 d. de C.

Fase Expansiva
800 a 1.200 d. de C.

Fase Decadente
1.200 a 1.722 d. de C.

  • Llegada de los primeros pobladores desde la Polinesia.
  • Surgimiento de los primeros linajes.
  • Construcción de los primeros ahus y moais.
  • Apogeo de la construcción de ahus y moais.
  • Consolidación del poder de los sacerdotes.
  • Crisis política y demográfica.
  • Destrucción de centros ceremoniales.
  • Culto al Hombre Pájaro.
  • Primer contacto con el mundo occidental.