El hipopótamo

Conoce más sobre el hipopótamo, su hábitat, contextura, qué comen y cómo se reproducen.


Nombre científico: Hippopotamus amphibius

¿Cuál es su hábitat del hipopótamo?

La presencia histórica del hipopótamo los sitúa en una amplia distribución que abarca la región al sur del Desierto del Sahara, entre los sectores tropicales y hasta la región continental más sureña, donde existan lagos y ríos, ya que es un animal de conducta semiacuática, documentándose inclusive su presencia a lo largo de la cuenca del río Nilo en el norte; sin embargo, esta distribución se ha visto extremadamente reducida a pequeños grupos poblacionales no comunicados entre sí, ya no encontrándolos en el Nilo y de manera muy reducida en el resto del continente, dada la caza furtiva para obtener desde sus grandes colmillos el marfil, muy codiciado, y la destrucción de su hábitat debida al cambio climático y el avance de la desertificación, entre otras variables ambientales.

¿Cómo son físicamente los hipopótamos?

Los hipopótamos son animales de grandes dimensiones: su masa corporal oscila entre los 500 a 3000 kg, mientras que su tamaño corporal fluctúa entre los 3,5 a 5,0 metros, sin contar una pequeña cola de no más de 60 cm. En general posee un aspecto abarrilado, piernas cortas y un gran hocico que alberga dientes muy grandes (siendo característicos sus colmillos aguzados). De aspecto son muy similares en forma a los cerdos, aunque no se encuentran directamente emparentados. Su pariente evolutivo vivo más cercano son el grupo de las ballenas (cetáceos), a partir de los cuales se piensa divergieron hace millones de años. Posee pequeñas orejas y ojos de disposición frontal en el rostro, su piel posee tonalidades grisáceas a moradas, y carece de un pelaje espeso.

¿Qué comen los hipopótamos?

Los hipopótamos son animales de conductas alimenticias herbívoras; se alimentan durante la noche de diversos tipos de pasto y hierbas que encuentran fuera del lecho de los ríos y lagos que habitan, y a pesar de su gran dentadura (colmillos evidentes que sobresalen de las demás piezas dentales) las muelas juegan un rol clave en su alimentación.

¿Cómo se reproducen los hipopótamos?

Las hembras de los hipopótamos tienen tiempos de gestación con duración promedio de 8 meses, previa cópula con el macho que ocurre preferentemente en la época de mayor humedad estacional (verano). El acto reproductivo ocurre en el agua, y al igual que sus parientes evolutivos, los cetáceos y sirénidos, sus partos ocurren bajo el agua, donde pueden parir hasta 2 crías, pero es común solo 1. La cría debe nadar de inmediato a la superficie para respirar, y son amamantadas hasta los 8 meses de nacidas aproximadamente, por lo general en el agua. Al año de edad alcanzan la madurez y son independizadas de la tutela directa de su madre, sin embargo la madurez sexual tarda en llegar, presentándose en los machos a los 5 años de edad, y en las hembras, a los 3. La vida promedio (longevidad) de los hipopótamos en general no excede los 40 años de edad.

Generalidades

A pesar de su aspecto inofensivo, es considerado uno de los animales más peligrosos de África, ya que si es molestado o si su hábitat (territorio) es invadido puede desarrollar un comportamiento en extremo agresivo, embistiendo a sus objetivos previo trote que puede alcanzar hasta los 30 km por hora. Dada la caza furtiva y la reducción de su hábitat, su estado de conservación es amenazado, específicamente vulnerable. La relación de los humanos con los hipopótamos es antigua: ya se documenta a este animal en las antiguas culturas egipcia y griega, donde muchas veces se le consideró un animal de respeto, dada su ferocidad, o un símbolo de fertilidad, dada su gran conducta de cuidado hacia las crías.

Tabla resumen:

Nombre común Hipopótamo
Nombre científico Hippopotamus amphibius
Grupo (Subfilum) Vertebrata (vertebrados)
Clase Mammalia (mamíferos)
Ubicación geográfica Original: todo el centro y sur de África. Actual: reducida a pequeñas poblaciones esparcidas en la distribución original.